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Lo que usted debe saber sobre un brote de viruela

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La posibilidad de un brote de viruela es aterradora, pero los funcionarios de salud pública están preparándose para responder a una situación de este tipo de manera rápida y eficaz. El público también puede prepararse al estar informado. Esta hoja informativa fue creada con el propósito de ofrecer al público información básica acerca de la posibilidad de que la viruela sea utilizada como arma biológica y qué hacer si eso ocurre. De ocurrir una emergencia por viruela, se dará a conocer información detallada e instrucciones en el sitio Web de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) y a través de medios de comunicación como la radio y la televisión.

Por qué la viruela genera inquietud

Porque la viruela fue erradicada hace muchos años, por lo tanto, un caso de viruela hoy día sería el resultado de un acto intencional. Aun cuando se confirmara solamente un caso, éste sería considerado una emergencia.

Gracias al éxito de la vacunación, el último brote natural de viruela en los Estados Unidos ocurrió en 1949. Ya para 1972, en los Estados Unidos, no era necesario seguir con las vacunas de rutina contra la viruela en los niños. En 1980, se afirmó que la viruela había sido erradicada en todo el mundo y desde entonces no ha ocurrido ningún caso de viruela de manera natural.

Hoy día el virus de la viruela está guardado en dos laboratorios autorizados para ello en los Estados Unidos y en Rusia. Sin embargo, hay razones para creer que algunos países han utilizado el virus para fabricar armas biológicas y que éstas están en manos de grupos terroristas. La viruela es una enfermedad grave que puede ser hasta mortal. Los CDC lo consideran un agente de "Categoría A". Se cree que los agentes de Categoría A son la peor amenaza potencial contra la salud pública.

Posibles maneras de contraer la viruela

Algunas maneras posibles de contraer la viruela:

No se conocen casos de viruela transmitidos por insectos o animales.

Signos y síntomas

Una persona con viruela a veces es contagiosa cuando tiene fiebre, pero es mucho más contagiosa cuando aparece la erupción. La persona infectada es contagiosa hasta que se le haya caído la última costra. En el pasado, la mayoría de las personas solían recuperarse de la viruela y solo tres de cada diez morían.

Tratamiento y prevención

No hay un tratamiento comprobado para la viruela. Los científicos se hallan investigando nuevos tratamientos. A los pacientes con viruela se les puede ayudar con fluidos intravenosos, una medicina para controlar la fiebre y el dolor y antibióticos para cualquier infección bacteriana secundaria que pudiera presentarse.

Una de las mejores maneras para prevenir la viruela es a través de la vacunación. Si una persona es vacunada antes de estar expuesta a la viruela, podrá estar totalmente protegida. La vacunación efectuada dentro de los 3 días siguientes a la exposición al virus prevendrá la viruela o reducirá considerablemente su gravedad en la mayoría de las personas. La vacuna aplicada dentro de los 4 a 7 días siguientes a la exposición probablemente ofrezca cierta protección contra la enfermedad o puede que disminuya su gravedad. La vacuna no protegerá a los pacientes de viruela que ya tengan la erupción.

En estos momentos la vacuna contra la viruela no está disponible a todo el público. Sin embargo, hay suficiente vacuna contra la viruela para vacunar a todo el que la necesite en caso de una emergencia.

Cómo responderán los funcionarios de salud pública en caso de un brote de viruela

Los CDC han diseñado un plan detallado para proteger a los estadounidenses contra el uso de la viruela como arma biológica. El plan incluye la creación y el uso de equipos especiales de asistencia médica y trabajadores del área de salud pública. Si se descubre un caso de viruela, estos equipos tomarán medidas inmediatas para controlar la propagación de la enfermedad. La viruela fue erradicada a través de acciones de salud pública específicas, las cuales incluyeron la vacunación, y estas acciones serán puestas en práctica nuevamente.

Debido a que la viruela no se propaga tan fácilmente como el sarampión o la gripe, la puesta en marcha de acciones como la vacunación y el aislamiento permitieron a los funcionarios de la salud pública erradicar la enfermedad.

Qué puede hacer para protegerse a sí mismo y proteger a su familia durante un brote

Si usted cree que ha estado expuesto a la viruela, manténgase alejado de otras personas y llame al departamento de salud o a un proveedor de asistencia médica de inmediato; ellos le dirán adónde ir.

Esta página fue revisada el 21 de febrero de 2006
Esta página fue modificada el 29 de marzo de 2004

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